TU/e’ers werken aan lichtshow met drones voor GLOW

Een team van TU/e-studenten hoopt komende november tijdens GLOW een lichtshow met drones neer te zetten. Technisch is het in elk geval haalbaar, zegt Peter van Dooren van team Firefly, maar organisatorisch zijn er nog wel wat uitdagingen.

Team Firefly is ontstaan vanuit de honorstrack High Tech Systems, waarbinnen studenten in het tweede jaar een project mogen kiezen waaraan ze een jaar lang willen werken. De organisatie van GLOW had eerder eigenlijk Blue Jay benaderd om een show te maken voor het lichtkunstfestival, maar dat team had de handen al vol aan drones met ándere toepassingen, weet Van Dooren.

Daarop belandde het verzoek bij de onderzoeksgroep Control Systems Technology, meer specifiek bij universitair docent Duarte Guerreiro Tomé Antunes. Van Dooren: “Hij vond het wel iets voor ons.” En dat vond ook ongeveer de helft van de honorsstudenten binnen genoemde track, die de artistieke uitdaging wel wilden aangaan (anderen stapten in een tweede honorsproject, gericht op autonome racedrones).

Aan het einde van het projectjaar lag er volgens Van Dooren, nu masterstudent Systems and Control, een proof of concept “met wat goedkopere drones en gekochte ledjes die we om de drone hadden gemaakt”. En dat smaakte voor een deel van de betrokken studenten naar méér: Firefly was geboren. Op dit moment zijn er zestien studenten actief binnen het team, allen parttime: deels nieuwe aanwas vanuit de honorstrack, deels studenten die er na hun honorstrack vanuit enthousiasme mee zijn doorgegaan.

Lees verder onder de foto.

Zo ook teamleider Van Dooren, die zich uitgedaagd voelde door het creatieve en open karakter van de uitdaging, en vooral ook de samenwerking met kunstenaars en Avular interessant vindt. Van laatstgenoemde Eindhovense startup, die platforms voor mobiele robotica ontwikkelt, zijn de drones afkomstig waarmee Firefly werkt.

Geen GPS

Een van de - logische - grootste uitdagingen in het samenstellen van een lichtshow met drones is de positionering van deze vliegende machines. “We vliegen vooral binnen; daar hebben we geen GPS, wat de meeste drones gebruiken.” Firefly maakt daarom gebruik van ultra-wideband, waarmee een drone (op basis van tags op de drone en in de omliggende ruimte) zijn positie kan bepalen.

Die positionering waarmee de (met meerkleurige leds verlichte) drones zichzelf besturen, wordt tevens gebruikt om ze tijdens de beoogde show een steeds veranderend lichtkunstwerk te laten creëren. “Op de vloer komt een soort videoscherm. Daarboven laten we de drones autonoom rondvliegen, waarmee ze patronen op de vloer ‘schilderen’. De positie van de drone wordt zo dus gebruikt als een soort kwast.”

De show wordt ondersteund met muziek, maar dansen op de maat zullen de drones niet. Van Dooren legt uit: “Het besturingssysteem van een drone kun je vergelijken met het balanceren van een stok op je hand. Het is heel moeilijk om daarmee op de maat van de muziek te blijven bewegen, omdat je altijd kleine corrigerende bewegingen moet maken om de stok in balans te houden. Daardoor loop je altijd net een beetje voor of achter; dat zien toeschouwers meteen”.

Superbowl

Firefly wil in eerste instantie een show neerzetten met drie drones. Dat lijkt misschien karig, kijkend naar eerdere grote droneshows tijdens bijvoorbeeld de Amerikaanse Superbowl en de opening van de Olympische Spelen in Zuid-Korea. Van Dooren: “Een partij als Intel stuurt meer dan duizend drones de lucht in, waarvan je als toeschouwer vervolgens bijna niet meer kunt zien dat het drones zijn. Wij willen onze show dichterbij het publiek houden en het publiek bijvoorbeeld de unieke manier van bewegen van drones laten zien.”

Lees verder onder de video.

Show met drones van Intel tijdens de Super Bowl 2017 'halftime show'.

Super Bowl 2017

Show met drones van Intel tijdens de Super Bowl 2017 'halftime show'.

Onder meer die nabijheid brengt, vooral in relatie tot GLOW, nog wel wat praktische en organisatorische uitdagingen met zich mee. Zo moet er wel een geschikte en veilige locatie zijn aan de (reeds vastgelegde) route, “liefst zo dat voorbijgangers de drones meteen kunnen zien en er niet ergens voor naar binnen moeten stappen”. Honderd procent zeker is de deelname aan GLOW dit jaar dan ook nog niet, “maar technisch zijn we er klaar voor - al valt er nog genoeg te verbeteren en strakker te krijgen”.

Lichtkunstenaars Michel Suk en Adriaan Wormgoor leveren daarbij hun artistieke input; Suk voor GLOW, Wormgoor voor de expo Robot Love, waar Firefly dit najaar wél al zeker te zien zal zijn. Beiden werkten al eerder met drones, “ze weten dus een beetje hoe een en ander technisch werkt en wat er mogelijk is”. Voor Robot Love mikken de makers in eerste instantie op “iets intiems, terwijl voor GLOW spektakel toch heel belangrijk is. Daar hopen we mensen in één keer een echte ‘wow’-ervaring te bezorgen”.

WALL-E

Voor nu richt Firefly zich op genoemde twee evenementen; daarna ligt de toekomst nog open, zegt Van Dooren. Van een officiële status als studententeam of een mogelijk vervolg als commerciële startup is volgens de teamleider vooralsnog geen sprake, “het plan nu is vooral nog steeds om het project als onderdeel van de honorstrack te houden. Maar als er animo voor is, zouden we hier zeker wel aan willen blijven werken. Zelf lijkt het me bijvoorbeeld heel interessant om een drone een beetje een persoonlijkheid te geven. Kijk naar WALL-E (het robotje uit de gelijknamige film van Pixar, red.), die een heel eigen karakter heeft. Het lijkt me heel mooi om dat met drones te doen en ze ook op díe manier dichterbij de mensen te brengen”.

Drone testing by team Firefly @ TU/e

Deel dit artikel via je socials